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PONT SAINT-BENEZET OU PONT D'AVIGNON.



Le Pont d'Avignon, ou Pont Saint-Benezet Le Pont d'Avignon, vue sur le Palais des Papes

Le pont Saint-Bénezet est sans aucun doute le pont le plus connu de Provence. De nos jours, il est communément appelé le pont d'Avignon. Bâti entre 1177 et 1185, cet édifice a longtemps été l'unique passage entre Lyon et la mer. Malmené par le Rhône, il a été en partie emporté par les crues, reconstruit puis laissé en l'état actuel, avec ses 4 arches.

L'histoire provençale du Pont Saint-Bénezet débute en 1177 lorsqu'un jeune pâtre du Vivarais, Bénezet, entendit des voix qui lui ordonnaient de construire un pont sur le Rhône. Se laissant guider par un ange, le jeune pâtre arriva en Avignon pour construire ce pont. Malheureusement, il se trouva devant un refus des autorités, aussi bien civiles que religieuses, qui le prenaient pour un fou et qui le renvoyèrent rapidement. N'abdiquant pas pour autant, Bénezet réussit à convaincre les habitants lorsqu'il commença lui-même à bouger quelques rochers, et à les rapprocher de la rive. A ce moment-là, la Confrérie des Pontifes se forma, regroupant des volontaires qui croyaient en la mission du pâtre. 22 arches, environ 900 mètres et 8 années plus tard, la Confrérie termina sa mission : les rives d'Avignon furent ralliées à la tour Philippe-le-Bel, située de l'autre côté, sur la commune de Villeneuve-lès-Avignon. Bénezet, quant à lui, n'en verra jamais la fin, puisqu'il décédera en 1184, un an avant la fin des travaux.

Ce pont devint rapidement un passage privilégié des marchands, sur la route menant du Nord vers la mer. En effet, à des kilomètres en amont et en aval, il s'agissait à présent du seul pont, les passages se faisant jusqu'alors à la barque, des traversées rendues dangereuses par la violence subite du fleuve. Le pont dû être une première fois restauré au XIIIème siècle après le siège dévastateur de Louis VIII. Seulement, le pont, propriété du roi, ne fut pas entretenu et les caprices du Rhône commencèrent par en avoir raison. Une première arche s'écroula en 1603, précédant de deux ans trois autres écroulements. Ces 4 arches furent reconstruites entre 1628 et 1633. Mais les crues violentes du Rhône eurent encore des dommages sur les arches et une grosse crue en 1669 ne laissa que les 4 arches actuelles.


Le Pont d'Avignon, vue sur la Chapelle Le Pont d'Avignon, la Chapelle Le Pont d'Avignon, vue sur le Palais des Papes

De nos jours, ce Pont est surtout connu pour la chanson qui s'y rapporte : sur le pont d'Avignon. En voici les paroles :
Sur le pont d'Avignon, l'on y danse, l'on y danse, sur pont d'Avignon l'on y danse tous en rond.
Les beaux messieurs font comm' ça, et puis encore comm' ça
Sur le pont d'Avignon, l'on y danse, l'on y danse, sur pont d'Avignon l'on y danse tous en rond.
Les bell' dames font comm' ça, et puis encore comm' ça
Sur le pont d'Avignon, l'on y danse, l'on y danse, sur pont d'Avignon l'on y danse tous en rond.
Il est tout de même à préciser qu'à l'époque, le pont étant trop étroit pour y tourner en rond, les avignonnais dansaient au dessous du pont, sur l'île de la Barthelasse, entraînant avec eux les belles avignonnaises...

On peut aujourd'hui visiter ce pont, moyennant quelques euros. La petite chapelle située sur le pont se visite également. Elle comprend deux sanctuaires, l'un de style roman et l'autre de style gothique superposés sur une pile du pont. L'un, dévoué à St Nicolas, patron des bateliers, et l'autre à St Bénezet, jeune pâtre à l'origine du pont.


Le Pont d'Avignon, Vue sur le Rhone Le Pont d'Avignon, les arches du Pont

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