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CANAL DU VERDON, ANCIEN OUVRAGE DU XIXème SIECLE



Le Canal du Verdon a été construit au 19ème siècle, quelques années seulement après la construction du Canal de Marseille. Commandé par Napoléon III, Le Canal du Verdon répondait au besoin grandissant en eau des communes du bassin d’Aix-en-Provence.

Le Canal du Verdon « prend sa source » dans le Verdon, depuis le barrage de Quinson, en amont des Basses-Gorges du Verdon, et termine sa course dans la Fontaine de la Rotonde à Aix-en-Provence, construite pour l’occasion. L’ouvrage, sur sa longueur de 82 kilomètres, traverse les massifs et irrigue les plaines agricoles. La partie la plus magnifique se trouve dans les Basses-Gorges du Verdon, où le Canal alterne les passages en souterrain, puis les parties soutenues contre les rochers à pic. On dénombre pas moins de 61 tunnels pour une longueur cumulée de 3 kilomètres, sur les 8 kilomètres que dure la traversée des gorges. A noter également que dans ces gorges, un sentier de garde canal avait été prévu, permettant de longer l’ensemble de l’ouvrage. Ce petit bijou se poursuit ensuite avec encore 20 tunnels pour 16 kilomètres, 3 pont-aqueducs, 4 grands siphons, 66 aqueducs ainsi que 8 branches de dérivations.

C’est en 1857 qu’il est décidé de la construction du Canal du Verdon. Le principe du Canal du Verdon était de suivre la rivière du Verdon, dans les Alpes-de-Haute-Provence, avec un fonctionnement par aspersion. Près de 500 bagnards condamnés aux travaux forcés participèrent à la construction de cet ouvrage hydraulique. De nombreux tunnels ont été nécessaires, ainsi que la construction d’un barrage situé sur la commune de Quinson, réalisé entre 1866 et 1869. Le jour J arrive le 15 août 1875, l’eau du Verdon coule pour la première fois dans la fontaine de la Rotonde, construite pour fêter dignement l’arrivée de l’eau à Aix-en-Provence. Les travaux dureront encore jusqu’en 1878 afin de permettre aux communes voisines de bénéficier également de l’eau du Verdon.

Malheureusement, les différents concessionnaires ne surent assurer le bon entretien de l’ouvrage, qui se retrouva dans un mauvais état avant la Seconde Guerre Mondiale. Malgré une amélioration de l’entretien après la guerre, les besoins augmentant et la dégradation de l’ouvrage grandissant, au moins de menacer l’approvisionnement de la ville, il fut décidé de remplacer progressivement le Canal du Verdon par un ouvrage plus récent et plus grand, le Canal de Provence. L’ouvrage du 19ème siècle fut ainsi abandonné en 1970, au profit du Canal de Provence.

Aujourd’hui à sec, une partie se retrouve engloutie sous le Lac d'Esparron. Le reste du tracé est toujours visible, même si par endroit il est impraticable. Une petite partie du sentier du garde canal de 3.3 kilomètres a été réhabilitée dans le parc naturel régional du Verdon, c’est un des itinéraires majeurs de randonnée en bordure de Verdon !


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