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CANAL DE MARSEILLE, OUVRAGE DU XIXème SIECLE



Le canal de Marseille est le principal ouvrage permettant l’approvisionnement en eau potable pour la ville de Marseille, et les communes limitrophes. Le canal de Marseille « prend sa source » dans le canal EDF situé à Saint-Estève-Janson, amenant l’eau de la Durance sur son parcours de 84 kilomètres, traversant les actuelles Bouches-du-Rhône grâce à notamment 18 ponts et 17 kilomètres de tunnels souterrains, et quelques retenues, pour finir sa course au plateau Longchamp à Marseille. Il dessert de nos jours près de 1.2 millions d’habitants !

La construction du canal a débutée au 19ème siècle, dans le but de résoudre le problème récurrent d’épidémies qui accompagnaient les sécheresses, et les pénuries d’eau dans tout le pays provençal. En effet, la ville de Marseille, nichée entre plusieurs collines, n’avait pour seul apport d’eau qu’un fleuve à faible débit, l’Huveaune, son affluent le Jarret, ainsi que quelques puits. Surtout, certaines périodes difficiles rendaient l’Huveaune quasi asséchée, ne permettant pas de pourvoir à toute la population. En 1834, l’Huveaune était notamment à sec. Une forte épidémie de choléra entre 1832 et 1835 convainquit les autorités de l’utilité d’un tel canal, les mémoires étant encore imprégnées de la grande Peste de 1720. Ajoutez à cela la forte croissance de la ville… et vous obtenez le projet du canal de Marseille.

Les travaux ont commencé en 1834, et quinze années plus tard, les eaux de la Durance coulaient dans le canal pour la première fois le 19 novembre 1849, libérant les provençaux et les marseillais de leurs angoisses de sécheresse. Des travaux d’aménagements s’en suivirent, et en 1854, deux gigantesques bassins filtrants furent achevés, d’une surface de 4250m2 et 4900m2, au plateau Longchamp. En 1860, le Bassin de Réaltor à Calas, et en 1879-1881 le Bassin de Saint-Christophe complétèrent les travaux du canal. Entre temps, afin de commémorer l’arrivée du canal à Marseille, la mairie décida de construire un monument majestueux, digne de recevoir les eaux du canal. C’est ainsi que le Palais Longchamp vit le jour en 1861, sur des plans de l'architecte Henri Jacques Espérandieu. Enfin, pour permettre à toute la ville de bénéficier des eaux de la Durance, 77 kilomètres de canalisations seront construites dans Marseille, entre 1854 et 1869.

Le fou pari de transporter, « quoi qu’il advienne et quoi qu’il en coûte » selon les termes de Maximin Dominique Consolat (maire de Marseille de 1832 à 1843), les eaux de la Durance vers Marseille nécessita des ouvrages importants pour traverser le nord du département. L’objectif étant de récupérer l’eau à une altitude assez haute pour pouvoir, par simple gravité, amener l’eau dans tous les quartiers de Marseille, il fallut alors traverser des massifs montagneux tels le plateau de l’Arbois ou le massif de l’Etoile, et des vallons. Au total, 17 kilomètres de tunnels furent nécessaires à partir de la commune de Lambesc jusqu’à Coudoux puis sur le plateau de l’Arbois et enfin à l’entrée de Marseille, ainsi que 9 ponts et 9 aqueducs pour passer les 18 vallées, dont le fameux Aqueduc de Roquefavour au dessus de l’Arc.

Le canal de Marseille fonctionne encore de nos jours, même si il n’est plus aujourd’hui l’unique source d’approvisionnement de la ville, secondée depuis les années 1970 par le Canal de Provence, qui a succédé au Canal du Verdon, apportant entre autre les eaux du Verdon, dans les proportions de 2/3 pour le canal de Marseille et 1/3 pour celui de Provence. Les communes qui bénéficient de ces eaux sont bien entendu Marseille, mais également les communes limitrophes telles qu’Aubagne, Allauch, Plan de Cuques, Cassis ou encore La Ciotat. Il représente une réalisation marquante de l’ingénierie du 19ème siècle. Le canal de Marseille est devenu au fil des années un des symboles de la Provence et des la ville de Marseille, ce qui lui a donné la renommée suffisante pour faire des apparitions cinématographique, ainsi que dans des romans. Pour n’en citer qu’un, nous citerons les mémoires de Marcel Pagnol, Le Château de ma mère, durant lequel son père obtient une clé auprès de Bouzigue afin de longer le canal pour créer un raccourci de plusieurs kilomètres !


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