NICOLAS SABOLY, COMPOSITEUR PROVENCAL, 1614-1675.

Nicolas Saboly est aujourd’hui connu pour être l’auteur des chants de Noël provençaux les plus populaires. Mais quand on évoque Nicolas Saboly, il faut aussi associer cet homme, qui a été maître de chapelle et organiste, aux poètes du Félibrige et notamment Frédéric Mistral qui s’inspirera avec enthousiasme de ses textes et de sa volonté de perpétuer les traditions provençales. Nicolas Saboly est né le 30 janvier 1614 dans un village vauclusien au cœur du Comtat Venaissin, à Monteux, à quelques kilomètres de Carpentras, d’Avignon, au sud du Mont-Ventoux et au Nord de la Durance. Cette situation géographique, en plein cœur de la Provence, inspirera à Saboly ses plus grandes œuvres. Il décèdera à Avignon le 25 juillet 1675.

Né dans une famille de bergers venue s’installer dans le Comtat Venaissin, le jeune Nicolas grandit au milieu des bergers et des troupeaux de moutons, ce qui le marquera jusque dans l’écriture de ses textes et poèmes quelques années plus tard. Il entre dès 1619 au collège Jésuite de Carpentras puis en 1628 à l’Université d’Avignon. Mais Nicolas Saboly se destine à la prêtrise, et arrête alors ses études pour être ordonné sous-diacre, diacre et prêtre en 1635. Quatre ans plus tard, Nicolas Saboly devient maître de chapelle de la cathédrale de Carpentras et obtient la charge de l’orgue. C’est sans doute à cette période qu’il commence à composer ses Noëls pour son cercle familial dans un premier temps. Il continuera d’exercer en tant que maître de chapelle à Arles de 1643 à 1646, puis à la cathédrale d’Aix en Provence de 1652 à 1655, puis à Nîmes en 1659 et enfin à Avignon à partir de 1668 et jusqu’à sa mort. Cette longévité ecclésiastique lui aura apporté plusieurs bénéfices ecclésiastiques comme beaucoup de prête à cette époque.

Nicolas Saboly a eu une carrière de maître de chapelle classique, comme beaucoup d’autres en son époque, mais il est resté célèbre grâce à la composition des chants de Noël en provençal, appelés aussi ses « Noëls ». Pourtant, tous les Noëls attribués à Saboly n’étaient pas tous de lui, et comme il n’existe aucun manuscrit de Saboly, il est très difficile de lister précisément ses Noëls. Par contre ces Noëls ont été publiés de son vivant entre 1669 et 1674. Près d’une cinquantaine lui sont attribués, dont seulement une dizaine de mélodies auraient été composées par Saboly. La plupart furent publiés sans la musique, car ils étaient chantés sur des airs populaires connus de tous, comme il était coutume de faire à cette époque. Grâce à ses chants, Nicolas Saboly a importé la scène de la Nativité en Provence, et lui a ajouté toutes les coutumes de la Provence. Dans ses Noëls, il parle des bergers bien entendu, reprenant leur parler et leurs coutumes. Ces airs sont repris dans les Pastorales, jouées en Provence entre Noël et la Purification, rendant ainsi célèbres les chants de Nicolas Saboly.

Les textes de Saboly resteront également comme des textes satiriques, écrits avec une plume acide, visant à moquer et critiquer toutes classes : les nobles, les magistrats, les prêtres, les riches, les pauvres… On peut citer un de ses Noëls les plus célèbres : « La Cambo me fai mau » qui aurait été créée pour moquer un prêtre boiteux situé dans l’entourage de Saboly.

Nicolas Saboly reste aujourd’hui comme l’âme de la tradition provençale autour de Noël en langue provençale. Nombreuses sont ses compositions qui sont encore rééditées de nos jours, et même si vous ne savez pas qu’il en est l’auteur, nombre d’entre nous avons fredonné un air de Saboly. Il aura aussi été une source d’inspiration pour les félibres du XIXème siècle, Roumanille ou Mistral, qui reprendront « Coupo Santo » avec une variation des paroles et du rythme pour devenir l’hymne provençal !

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